De Centrale autoriteit voor Bitcoin is de Blockchain

Wie het afgelopen jaar een beetje meegekeken heeft met de avonturen van Bitcoin, zal het zijn opgevallen dat er met enige regelmaat gemopperd werd op het decentrale karakter van Bitcoin. Er was, en is, geen centrale autoriteit die Bitcoins uitgeeft. Er is geen centrale partij die toeziet op correct handelen van Bitcoin-gebruikers, etcetera. Dat dat tot gemopper leidt is logisch, want we zijn gewend aan een wereld waarin juist dergelijke partijen ervoor zorgen dat we zonder al teveel risico gebruik kunnen maken van geld en geldsystemen.

Het punt is: het is juist de bedoeling van Bitcoin dat je die derde partij niet nodig hebt. In zijn oorspronkelijke Whitepaper over Bitcoin schreef Satoshi Nakamoto namelijk:
“A purely peer-to-peer version of electronic cash would allow online payments to be sent directly from one party to another without going through a financial institution.”

De software maakt dat de transacties betrouwbaar zijn, en alle transacties worden onderdeel van het Bitcoin-grootboek, de Blockchain.

Tegelijkertijd willen we als gebruikers natuurlijk toch graag weten of het goed gaat, of ons vertrouwen niet beschaamd wordt. Dat vertrouwen werd vroeger ondersteund door centrale banken en overheden, in Bitcoin zit het ingebakken. En dat is een beetje wennen.

Vorige week verscheen er een lange blogpost van een handelaar die actief was op de nu failliete Mt. Gox met als titel The Willy Report. Aan de hand van gelekte log-files en andere data concludeerde hij dat er reden was om aan te nemen dat er op Mt. Gox door ‘bots’ illegaal gehandeld was in Bitcoin, met prijsopdrijving en diefstal als resultaat. Het originele artikel is offline, maar de Google Cache vergeet niet zoveel.

Of de analyse klopt, kan ik zelf niet beoordelen. De tijd zal het hopelijk leren. Maar zijn manier van analyseren biedt een goed aanknopingspunt voor het opbouwen van vertrouwen. Als de data toegankelijk is, kunnen wij zelf in de gaten houden welke activiteiten er allemaal plaats vinden, en de rode vlag hijsen wanneer we iets tegenkomen dat we niet vertrouwen.

Bitcoin zelf is enorm open: alle transacties worden vastgelegd in de BlockChain, en zijn op ieder moment te bekijken. Dat wordt ook regelmatig gedaan, kijk maar eens in de rapporten van CoinDesk. Maar wat er op de servers van een exchange zoals Mt. Gox gebeurt, is niet volledig in de Blockchain terug te vinden.

Daarom zou een tweede stap kunnen zijn dat Bitcoin Exchanges niet alleen hun best zouden moeten doen om te weten wie hun klanten zijn (Know Your Customers), maar ook hun logboeken zouden moeten ontsluiten, zodat er op ieder moment inzage is in de activiteiten op/van de exchange. Dat zou kunnen met behulp van een API, en er zouden vrij snel tooltjes ontwikkeld kunnen worden waarmee eenieder die dat wil net zulke analyses kan maken als de schrijver van het Willy Report.

Zeker wanneer een financiële autoriteit, zoals De Nederlands Bank, toeziet op het aanwezig zijn van een dergelijke API zouden gebruikers dan vanzelf voorkeur ontwikkelen voor exchanges die zichzelf durven te laten controleren.